info@wetenschapsnet.com

Wetenschappers hebben sporen van een oud regenwoud ontdekt in Antarctica!

Wetenschap is voor iedereen

Wetenschappers hebben sporen van een oud regenwoud ontdekt in Antarctica!

Sinds mensenheugenis lijken de polen van de aarde op bevroren woestenijen. Het leven kan en zal daar bestaan, maar er zijn goede redenen waarom mensen en de meeste andere dieren vasthouden aan de veiligheid van meer gastvrije klimaten dichter bij de evenaar.

Het waren echter niet altijd woestenijen. We weten dat de omstandigheden in het verleden van onze planeet enorm verschilden. In het midden van het Krijt, ongeveer 90 miljoen jaar geleden, zouden dichte concentraties van atmosferische CO2 veel hogere temperaturen op aarde hebben veroorzaakt, poolkappen doen smelten en de zeespiegel tot wel 170 meter hoger hebben gebracht dan nu.

Hoe zou de Zuidpool er in zo’n wereld uitzien? Dankzij een verbluffende wetenschappelijke ontdekking hebben we ons antwoord.

In 2017 boorden onderzoekers tijdens een expeditie aan boord van de RV Polarstern in de Amundsenzee diep in de grond onder de zeebodem van West-Antarctica, dicht bij de locatie van Pine Island- en de Thwaites-gletsjers, en op slechts ongeveer 900 kilometer afstand van de zuidpool.

Een vereenvoudigde overzichtskaart van de Zuidpoolregio ten tijde van afzetting ~ 90 miljoen jaar geleden.

Wat ze ophaalden, vooral op een diepte van ongeveer 30 meter, stond in schril contrast met de sedimentensamenstelling die dichter bij het oppervlak rustte.

“Tijdens de eerste beoordelingen aan boord trok de ongebruikelijke verkleuring van de sedimentlaag al snel onze aandacht”, zegt geoloog Johann Klages van het Alfred Wegener Instituut, Helmholtz Centrum voor Polair en Maritiem Onderzoek in Duitsland.

‘Uit de eerste analyses bleek dat we op een diepte van 27 tot 30 meter onder de oceaanbodem een laag hadden gevonden die oorspronkelijk op het land was gevormd, niet in de oceaan.’

Ze bevonden zich op onbekend terrein, op meer dan één manier. Niemand had ooit een monster uit het Krijt uit zo’n zuidelijk punt op de aarde uit de grond gehaald. Toch waren de onderzoekers niet voorbereid zijn op wat nader onderzoek met X-ray computertomografie (CT) -scans zou onthullen.

Terug op het land beschreven scans een ingewikkeld netwerk van gefossiliseerde plantenwortels. Microscopische analyses vonden ook aanwijzingen voor stuifmeel en sporen, die allemaal duiden op de bewaarde overblijfselen van een oud regenwoud dat ongeveer 90 miljoen jaar geleden op Antarctica bestond, eeuwen voordat het landschap werd omgevormd tot een kaal ijslandschap.

‘De talrijke plantenresten geven aan dat de kust van West-Antarctica destijds een dicht, gematigd, moerassig bos was, vergelijkbaar met de bossen die tegenwoordig in Nieuw-Zeeland voorkomen’, zegt paleo-ecoloog Ulrich Salzmann van de Northumbria University in het Verenigd-Koninkrijk.

De implicaties van deze ongekende vondst vertellen ons niet alleen dat het leven van een poolplant al lang bestond. Ze geven ook iets aan over hoe zoiets mogelijk had kunnen zijn.

Volgens schattingen van het team zou de boorlocatie dankzij de sluipende drift van continentale platen honderden kilometers dichter bij de zuidpool zijn geweest toen de dinosauriërs nog rondzwierven. Toen, net als nu, was de Zuidpool tijdens de Antarctische winter vier maanden lang donker zijn geweest. Hoe kon dit oeroude regenwoud gedijen, zo lang beroofd van de zon?

Om dit te achterhalen, gebruikten de onderzoekers modellering om te reconstrueren hoe het oude klimaat van dit lang verdwenen bosgebied eruit zou kunnen zien, op basis van biologische en geochemische gegevens van het bodemmonster.

Volgens de simulaties zou het CO2-gehalte in de atmosfeer tijdens het Midden-Krijt aanzienlijk hoger zijn geweest dan wetenschappers zich realiseerden.

In deze oververhitte omgeving (met een jaarlijkse gemiddelde luchttemperatuur van ongeveer 12 graden Celsius in Antarctica) zou dichte vegetatie het hele Antarctische continent hebben bedekt, en tevens zouden de ijskappen die we vandaag kennen, samen met de bijbehorende verkoelende effecten niet bestaan.

“Vóór onze studie was de algemene aanname dat de wereldwijde kooldioxideconcentratie in het Krijt ongeveer 1.000 delen per miljoen (ppm) bedroeg”, legt geowetenschapper Torsten Bickert van de Universiteit van Bremen in Duitsland uit.

“Maar in onze modelgebaseerde experimenten waren er concentratieniveaus van 1.120 tot 1.680 ppm nodig om de gemiddelde temperatuur in Antarctica te bereiken.”

Er is nog veel data om door te nemen, maar ze bieden onderzoekers nu al een veel beter begrip van de diepe banden tussen CO2-concentraties en polaire klimaten in de prehistorie, toen dinosauriërs nog steeds de aarde bewoonden.

Het is een geschiedenisles die een grote betekenis kan hebben voor de toekomst van de planeet, gezien de manier waarop de huidige CO2-niveaus momenteel omhoogschieten.

‘We moeten kijken naar deze extreme klimaten die al op de planeet plaatsvonden, omdat ze ons laten zien hoe een kasklimaat eruitziet’, vertelde Klages aan Vice. ‘We bevinden ons zeker in een interessante tijd, want als we doorgaan met wat we nu doen, kan dit leiden tot iets dat we niet meer onder controle hebben.’

De bevindingen worden gerapporteerd in Nature.

Deel dit bericht:

Tags: , , , , , , , , , ,

nl_NLDutch